Уже в глубокой древности Египет имел много богатых, цветущих городов и представлял сильную монархию. Первоначальным средоточием, откуда развилась египетская государственная жизнь, была та область Среднего Египта, в которой находился город Мемфис. Основание этого города приписывалось царю Менесу, который жил, как полагают, по крайней мере, за 3000 лет до н. э. Египетский историк Манефон насчитывает со времени Менеса до Александра Македонского тридцать одну династию. Строители трех {упомянутых выше) огромнейших пирамид Хеопс, Хефрен и Микерин принадлежали к древнейшему Мемфисскому периоду* египетской истории и входили в состав IV династии. (Судя по надписям, они назывались: Хуфу, Хафра и Менкера. Греки передали нам имена фараонов большей частью в искаженном виде.) Этот Мемфисский период насчитывает до десяти династий. Затем, вследствие внутренних смут, средоточие государственной жизни переходит в Верхний Египет, в город Фивы. В этот Фиванский период прославилась особенно XII династия, которая распространила египетское владычество на юг, за нильские водопады, в Эфиопию.К XII династии принадлежал и Аменемхет III, который велел выкопать озеро Мери, а подле него построить дворец Лабиринт со своею надгробной пирамидой. Но уже во время следующей Фиванской династии, XIII, в Египте опить возникли смуты и междоусобия, которыми воспользовались соседние с Египтом кочевые семитские племена Сирии и Аравии: они совершили нашествие на Египет, произвели в нем большое опустошение и завоевали его, за исключением южной части, или Фиваиды. Эти варвары сделались известны под общим именем гиксосов (пастухов); но главе их находилось воинственное ханаанское племя хеттов. Владычество гиксосов продолжалось около четырех столетий; оно было тяжко для египтян, особенно жрецы терпели от них сильные гонения.Впрочем, с течением времени грубые завоеватели подчинились влияниюегипетской культуры и цари их усвоили себе обычаи египетских фараонов.(Иосиф, сын Иакова, был главным вельможей при дворе одного из последних царей этого племени, по имени Апе-пи. тогда же и братья его переселились в Египет.) Между тем в Южном, или Верхнем, Египте не затухала борьба против владычества гиксосов. Наконец один из фиванских фараонов, по имени Амо-зис (Яхмес I), победил гиксосов и изгнал их почти из всего Египта. Некоторое время остатки их храбро оборонялись в своей столице, городе Аварисе (в Нижнем Египте), и выговорили себе право свободного отступления; в числе 240 000 человек они удалились со своим имуществом в Палестину.Затем начался самый блестящий период египетской истории. XVIII династия, которую основал Амо-зис, не довольствовалась изгнанием гиксосов; она последовала за ними в Азию, покорила Ханаан и распространила свои завоевания до Евфрата к Тигра. Наиболее счастливым из этих фараонов-завоевателей был Тушею III, который в числе своих владений считал Ниневию и Вавилон; кроме того, он завел значительный флот на Средиземном море. Те же фараоны были усердными строителями храмов и других памятников, в особенности Аменофис III (собственно Аменхотеп IV, или Эхнатон, что означало «ясность Амона»; ему принадлежит создание колоссов Мемнона). На той же высоте стояло могущество Египта и в царствование следующей, XIX династии. Пределы его владений были уже так обширны, что фараоны должны были заботиться не о новых завоеваниях, а о сохранении прежних и часто предпринимать походы в ту или другую сторону для усмирения непокорных.Из фараонов XIX династии наиболее замечателен своими подвигами Сети /(прозванный Ме-ренфта, то есть любимец Фта). Но его затмил своего славой его сын Рамсес IIМиамун (любимец Амона), которого греки называют Сезострисом Великим (за XIV веков до н. э.). Библия изображает Рамсеса тираном и ему относит бесчеловечный приказ избивать еврейских младенцев мужского пола. (При сыне и преемнике Рамсеса Моисей вывел евреев из Египта.)Слава его, впрочем, основывалась до некоторых пор на легендарных рассказах; по словам греков, он был и мудрым правителем, и счастливым завоевателем, так что со своими войсками и боевыми колесницами он будто бы доходил на север до Черного моря, на восток до Индии. Но египетские источники не подтверждают этих рассказов. Долгое шестидесятисемилетнее царствование Рамсеса II большей частью протекло в мире и ознаменовалось лишь усмирением некоторых мятежей. Зато он усердно занимался внутренними делами, проводил каналы, строил крепости по границам и с большой страстью предавался сооружению новых храмов и дворцов, а также возобновлению старых. Поэтому имя его весьма часто встречается на памятниках Египта, особенно на фивских. Не довольствуясь тем, тщеславный фараон приказывал стирать имена своих предшественников и заме-нять своим именем во многих надписях на храмах и статуях, повествовавших о подвигах своих строителей. Для сооружения своих зданий он употреблял многочисленных пленников и целые иноземные племена, насильно переселенные в Египет. В этих тяжелых работах участвовали также евреи. На нескольких храмах, построенных Рамсесом II, вырезана длинная надпись, которая свидетельствует, что в те времена в Египте процветало не только искусство, но и поэзия. Эта надпись представляет целую поэму, сочиненную неким Пентауром об одном геройском подвиге Рамсеса.Почти в начале его царствования возмутились против него народы Сирии, Армении и Месопотамии. Во главе их союза стали храбрые хетты, которые готовились напасть на Египет. Рамсес поспешил предупредить их и вступил в долину Оронта. Здесь с небольшим передовым отрядом фараон неосторожно отделился от своего войска и попал в засаду, приготовленную хеттами. Египетские военачальники смутились и советовали быстрее отступить. Но молодой фараон на своей боевой колеснице отважно бросился вперед и собственноручно произвел опустошение в рядах врагов. Он несколько раз возобновлял отчаянную битву и продержался до ночи. В течение ночи подоспело его войско, и тогда враги были совершенно разбиты. Этот-то подвиг и составляет содержание поэмы Пентаура.Период следующих затем династий ознаменовался внутренними смутами и упадком египетского могущества. Внешние завоевания были утрачены. На некоторое время Египет даже подпадает под владычество эфиопского царя Саба-кона и его преемников (XXV династия). Потом Египет опять распался на несколько владений. Их соединил снова в одно государство Псамметих. родоначальник XXVI египетской династии (за 650 лет до н. э.).Геродот рассказывает о Псамметихе следующее предание, слышанное им отегипетских жрецов.В одно время царствовали в Египте двенадцать фараонов, которые заключили между собой союз. Но их согласие было непродолжительно. Оракул, жрец-прорицатель, предсказал, что тот будет владеть Египтом, кто в Мемфисском храме принесет жертву богам из медной чаши. Однажды все цари были в храме и хотели, по обычаю, совершить возлияние из золотых сосудов, но верховный жрец по ошибке принес одиннадцать чаш вместо двенадцати. Псамметиху, как младшему, недоставало чаши; тогда он сделал возлияние из своего медного шлема. Цари вспомнили о предсказании оракула и, опасаясь Псамметиха, сослали его в Нижний Египет. Тут оракул предсказал ему, что за него отомстят медные люди. Спустя несколько времени к египетскому берегу пристали какие-то неизвестные воины в медных панцирях. Оказалось, что это были греческие морские разбойники. Псамметих нанял их на службу и действительно победил всех остальных фараонов. Из этого предания можно считать достоверным только то, что Псамметих, один из царей Нижнего Египта, победил своих соперников с помощью наемных греческих воинов, которые превосходили египтян своим вооружением и храбростью.Он первый позволил грекам приезжать в Египет для торговли и селиться в египетских городах. А до того времени египтяне, особенно жрецы, чуждались иноземцев и не пускали их в свою землю. Но так как Псамметих оказывал явное предпочтение греческим наемникам, осыпал их подарками и раздавал им земли, то высшая каста восприняла это как оскорбление, более 200 000 человек из этой касты покинули Египет и переселились на юг в землю кушитов, то есть в Эфиопию, или Нубию, где существовало значительное государство Мероэ, которое, по всей вероятности, было египетской колонией.Сын и наследник Псамметиха Нехо (610—595) также покровительствовал торговле и мореплаванию, завел значительный флот и велел рыть канал для соединения Чермного моря с восточным рукавом Нила. (Он же послал финикийцев объехать вокруг Африки.) Нехо предпринял покорение Сирии, богатые города которой издавна привлекали внимание египетских фараонов. Но здесь он встретился с другим более могущественным завоевателем того времени, вавилонским царем Навуходоносором. Нехо был разбит вавилонянами при Каркемише и потерял все свои завоевания. Династия Псамметиха не пользовалась народной любовью за свое покровительство иноземцам и была вскоре низвергнута. Возмутившееся египетское войско провозгласило царем своего полководца Амазиса {559>. Этот умный государь, однако, продолжат деятельные сношения с греками и даже дозволил им строить свои храмы в Египетской земле. Египет при нем достиг замечательного процветания, благодаря обширной торговле с иноземцами н особенно с греками. Но едва умер Амазис и на престол вступил сын его Псалшештк как Египет был завоеван персами (525). Египтяне, однако, не раз восставали против персидского ига, и иногда им удавалось на время иметь своих собственных царей, каковы Инар, Амиртей, Нектанеб и другие.Главными источниками египетской истории до нового времени служили: Геродот, Диодор Сицилийский, александрийский ученый Эратосфен, Библия и Манефон.