С середины II тыс. до н.э. в нижнем течении Тибра в северном Лации (Средняя Италия) расселились латино-сикульскими племена, ветвь италиков, пришедших на Апеннинский п-ов из придунайских областей в начале II тыс. до н.э. Латины обосновались на холмах Палатин и Велия, соседние холмы заняли сабины. В результате синойкизма (объединения) нескольких латинских и сабинских поселков в середине VIII в. до н.э. (традиция датирует это событие 754–753 до н.э.) на Капитолийском холме была выстроена общая для всех крепость – Рим. Предание приписывает это деяние Ромулу, царевичу из города Альба-Лонга. Первоначально римская городская община (народ) состояла из трех триб (племен) – рамнов, тициев и луцеров, делившихся на тридцать курий (союзов мужчин-воинов), а те – на сто родов (gentes). Римский род был отцовским с правом взаимного наследования; он мог принять в свой состав чужаков, имел свой религиозный культ, общее место поселения и погребения; его члены носили одно родовое имя, которое восходило к мифическому или реальному предку, и были обязаны оказывать друг другу помощь. Род состоял из больших (три поколения) отцовских семей (familia). Земля находилась в собственности рода – лесами и пастбищами родичи пользовались сообща, а пашня делилась между семьями. Управляли Римом комиции (народные собрания мужчин-воинов), сенат (совет глав семей) и царь. Участники комиций собирались по куриям (куриатные комиции). Царь совмещал функции военного предводителя, жреца и судьи; он избирался комициями по рекомендации сената. Члены римских родов являлись квиритами – полноправными гражданами (патрициями). Особую категорию составляли клиенты – люди, зависимые от отдельных квиритов и находящиеся под их покровительством. Возможно, клиентами становились обедневшие квириты, вынужденные искать защиты у своих родичей или у членов других родов.
Из легендарного списка семи царей первым достоверным был Нума Помпилий, вторым – Анк Марций, после которого престол перешел к этрусской династии (Тарквиний Древний, Сервий Туллий, Тарквиний Гордый). При них римляне покорили ряд соседних латинских городов и переселили их жителей в Рим; имела место и добровольная иммиграция. Первоначально переселенцев включали в трибы и курии; позже доступ туда был закрыт. В результате образовалась группа неполноправных граждан – плебеями (plebes); они не входили ни в сенат, ни в комиции (т.е. лишены права голоса) и не могли служить в войске; государство предоставляло им лишь небольшой надел, но они не имели права на получение части «общественного поля» (фонда земель, захваченных римлянами у соседей).
Демографический рост провоцировал территориальную экспансию; усиление в результате постоянных войн власти царя как предводителя войска вызывало противодействие сената, в значительной степени контролировавшего комиции. Цари пытались ослабить родовую организацию, основу могущества глав патрицианских семей, и опереться на плебеев, включив их в политическую и военную организацию (это позволяло также укрепить армию). В середине VI в. до н.э. Сервий Туллий ввел новое административное деление Рима и округи: он учредил вместо трех родовых триб двадцать одну территориальную, смешав тем самым патрициев с плебеями. Сервий разделил все мужское население Рима (и патрициев, и плебеев) на шесть разрядов по имущественному признаку; каждый разряд был обязан выставлять определенное число вооруженных отрядов – сотен (центурий). Отныне народное собрание для решения главных политических вопросов собиралось уже не по куриям, а по центуриям (центуриатные комиции); в ведении куриатных комиций остались в основном религиозные дела.
Рост власти царей в VI в. до н.э. выразился в исчезновении принципа их выборности и принятии ими новой царской атрибутики, заимствованной у этрусков (золотая корона, скипетр, трон, особая одежда, служители-ликторы). Раннеримская монархия попыталась встать над обществом и его традиционными институтами; абсолютистские тенденции особенно усилились при Тарквинии Гордом. Однако родовой аристократии удалось в 510 до н.э. изгнать Тарквиния и установить республиканский строй.