Подлинным основателем Ассирийской державы был Тиглатпаласар III (745—727 гг. до н. э.), заложивший своими военными походами основу ассирийского военного могущества. Первая задача, которая стояла перед ассирийским царём, заключалась в необходимости нанести решительный удар Урарту, давнему сопернику Ассирии в Передней Азии. Тиглатпаласару III удалось совершить удачный поход в Урарту и нанести ряд поражений урартам. Хотя Тиглатпаласар и не покорил Урартское царство, но значительно его ослабил, восстановив прежнее могущество Ассирии в северо-западной части Передней Азии. С гордостью сообщает ассирийский царь о своих походах на северо-запад и на запад, что дало возможность окончательно покорить арамейские племена и восстановить господство Ассирии в Сирии, Финикии и Палестине. Тиглатпаласар завоёвывает Кархемыш, Самаль, Хамат, области Ливана и доходит до Средиземного моря. Ему приносят дань Хирам, царь Тира, князь Библа и царь Израиля (Самарии). Даже Иудея, Эдом и филистимская Газа признают власть ассирийского завоевателя. Ганнон, правитель Газы, бежит в Египет. Однако грозные войска ассирийцев приближаются и к границам Египта. Нанеся сильный удар сабейским племенам Аравии, Тиглатпаласар установил связи и с Египтом, отправив туда особого чиновника. Особенно крупным успехом ассирийцев во время этих западных походов было взятие Дамаска в 732 г., что открывало ассирийцам важнейший торговый и военный путь в Сирию и в Палестину. Не менее крупным успехом Тиглатпаласара было полное подчинение всей Южной Месопотамии вплоть до Персидского залива. Тиглатпаласар пишет об этом в летописи особенно подробно:
«Обширную страну Кардуниаш (касситский Вавилон. — В. А.) до самой дальней границы я подчинил своей власти и стал господствовать над нею... Меродаха-Баладана, сына Якины, царя Приморья, который не появлялся перед царями, моими предками, и не целовал их ног, охватил ужас перед грозным могуществом Ашшура, моего господина, и он прибыл в город Сапиа и, находясь передо мною, поцеловал мои ноги. Золото, пыль гор в большом количестве, изделия из золота, золотые ожерелья, драгоценные камни... цветные одежды, различные травы, скот и овец я принял в качестве дани».
Захватив в 729 г. Вавилон, Тиглатпаласар присоединил Вавилонию к своему обширному государству, заручившись поддержкой вавилонского жречества. Царь, как он говорит в своей надписи, «принёс чистые жертвы Бэлу... великим богам, моим владыкам... и они возлюбили (признали. — В. А.) моё жреческое достоинство».
Достигнув на северо-западе гор Амана и проникнув на востоке в области «могущественных мидян», Тиглатпаласар III создал огромное и могущественное военное государство. Для того чтобы насытить внутренние области достаточным количеством рабочей силы, царь пригонял много рабов из покорённых стран. Наряду с этим ассирийский царь переселял целые племена из одних частей своего государства в другие, что должно было вместе с тем ослабить сопротивление покорённых народов и полностью подчинить их власти ассирийского царя. Эта система массовых переселений (насаху) покорённых племён с этого времени стала одним из способов подчинения завоёванных стран.
Преемником Тиглатпаласара III был его сын Салманасар V. В течение своего пятилетнего царствования (727—722 гг. до н. э.) Салманасар совершил ряд военных походов и провёл важную реформу. Внимание Салманасара привлекали Вавилон и расположенные на западе Финикия и Палестина. Для того чтобы подчеркнуть наличие как бы персональной унии с Вавилоном, ассирийский царь принял особое имя Улулай, которым он именовался в Вавилоне. С целью подавить восстание, которое подготавливал правитель финикийского города Тира, Салманасар совершил два похода на запад против Тира и его союзника, израильского царя Осии. Ассирийские войска разбили израильтян и осадили островную крепость Тир и столицу Израиля, Самарию. Но особенное значение имела реформа, проведённая Салманасаром. Стремясь несколько смягчить чрезмерно обострившиеся классовые противоречия, Салманасар V отменил финансово-экономические льготы и податные привилегии древних городов Ассирии и Вавилонии — Ашшура, Ниппура, Сиппара и Вавилона. Этим он нанёс сильный удар рабовладельческой аристократии, богатым купцам, жрецам и землевладельцам, которые пользовались особенно большим экономическим влиянием. Реформа Салманасара, остро затронувшая интересы этого слоя населения, вызвала его недовольство политикой царя. В результате этого был организован заговор. Салманасар V был свергнут и на престол был возведён его брат Саргон II.
Саргон II (722—705 гг. до н. э.), имя которого («шаррукин» — «царь законный») подчёркивает, что он захватил власть насильственным образом, свергнув своего предшественника, с большим успехом продолжал завоевательную политику Тиглатпаласара III. Саргону II пришлось снова совершить поход в Сирию, чтобы подавить восстание сирийских царей и князей, которые, очевидно, опирались на поддержку Египта. В результате этой войны Саргон II разгромил Израиль, взял Самарию и увёл в плен свыше 25 тыс. израильтян, переселив их во внутренние области и на далёкие границы Ассирии. После трудной осады Тира Саргону II удалось добиться того, чтобы царь Тира ему подчинился и уплатил дань. Наконец, в битве при Рафии Саргон нанёс полное поражение Ганнону, князю Газы, и египетским войскам, которые послал фараон на помощь Газе. В своей летописи Саргон II сообщает, что он «схватил Ганнона, царя Газы, своей собственной рукой» и принял дань от фараона, «Царя Египта», и царицы сабейских племён Аравии. Окончательно покорив Кархемыш, Саргон II овладел всей Сирией от границ Малой Азии до пределов Аравии и Египта.
Не менее крупные победы одержал Саргон II над урартами 1 на 7-м и 8-м году своего царствования. Проникнув в глубь страны Урарту, Саргон разбил войска урартов, занял и разграбил Мусасир. В этом богатом городе Саргон захватил огромную добычу. «Сокровища дворца, всё, что в нём было, 20 170 человек с их имуществом, Халда и Багбартум, их богов с их богатыми уборами, я пересчитал в качестве добычи». Разгром был настолько велик, что урартский царь Руса, узнав о разрушении Мусасира и захвате врагами статуй богов, «своей собственной рукой покончил со своей жизнью при помощи своего кинжала».
Большие трудности представляла для Саргона II борьба с Вавилоном, который пользовался поддержкой Элама. Однако и в этой войне Саргон одержал победу над врагами, использовав недовольство вавилонских городов и жречества политикой вавилонского царя Меродах-Баладана (Мардук-апал-иддина), упорное, но тщетное сопротивление которого ассирийским войскам приносило убыток торговым операциям вавилонских городов и вавилонского жречества. Одержав победу над вавилонскими войсками, Саргон, по собственным словам, «вступил в Вавилон среди ликования». Народ, руководимый жрецами, торжественно пригласил ассирийского царя вступить в древнюю столицу Месопотамии (710 г. до н. э.). Победа над урартами дала возможность Саргону укрепить своё влияние в пограничных областях, населённых мидянами и персами. Ассирийское царство достигло высокого могущества. Царь построил себе новую роскошную столицу Дур-Шаррукин, развалины которой дают яркое представление об ассирийской культуре и расцвете Ассирии в это время. Даже далёкий Кипр признал мощь ассирийского царя и прислал ему дань.
Однако огромное Ассирийское государство было в значительной степени внутренне непрочным. После смерти могущественного завоевателя покорённые племена восстали. Образовались новые коалиции, угрожавшие ассирийскому царю Синахерибу. Маленькие царства и княжества Сирии, Финикии и Палестины снова объединились. Тир и Иудея, чувствуя за собой поддержку Египта, восстали против Ассирии. Несмотря на большие военные силы, Синахерибу не удалось быстро подавить это восстание. Ассирийский царь был принуждён действовать не только оружием, но и дипломатией, использовав постоянную вражду между двумя большими городами Финикии — Сидоном I и Тиром. Осадив Иерусалим, Синахериб добился того, что иудейский царь откупился от него богатыми дарами. Египет, в котором правил эфиопский царь Шабака, не смог оказать Палестине и Сирии достаточной поддержки. Египто-эфиопские войска были разбиты Синахерибом.
Большие затруднения создались для Ассирии и в Южной Месопотамии. Вавилонского царя Меродах-Баладана попрежнему поддерживал эламский царь. Для того чтобы нанести решительный удар своим врагам в южных и юго-восточных странах, Синахериб снарядил большую экспедицию в приморскую Халдею и в Элам, отправив своё войско по суше и одновременно на кораблях к берегам Персидского залива. Однако Синахерибу не удалось сразу покончить со своими врагами. После упорной борьбы с эламитами и вавилонянами Синахериб только в 689 г. занял и опустошил Вавилон, нанеся решительные поражения своим противникам. Эламский царь, помогавший ранее Вавилону, уже не смог ему оказать достаточной поддержки.
Асархаддон (681—668 гг. до н. э.) вступил на престол после дворцового переворота, во время которого был убит его отец Синахериб. Чувствуя некоторую непрочность своего положения, Асархаддон в начале своего царствования пытался опереться на вавилонское жречество. Главу вавилонских мятежников он принудил обратиться в бегство, так что тот «бежал в Элам, как лисица». Пользуясь главным образом дипломатическими способами борьбы, Асархаддон добился того, что его противник «был убит мечом Элама» за то, что он «нарушил клятвы богам». Как тонкий политик Асархаддон сумел привлечь на свою сторону его брата, поручив ему управление Приморской страной и полностью подчинив его своей власти. Асархаддон поставил перед собой задачу — разгромить основного противника Ассирии, эфиопского фараона Тахарку, который поддерживал князей и царей Палестины и Сирии и города Финикии, постоянно восстававшие против Ассирии. Стремясь укрепить своё господство на сирийском побережье Средиземного моря, ассирийский царь должен, был нанести решительный удар Египту. Подготавливая поход против далёкого Египта, Асархаддон вначале наносит удар одному из своих упорных врагов, Абди-Милькутти, царю Сидона, «который, — по словам Асархаддона, — убежал от моего оружия в середину моря». Но царь его «выловил из моря, как рыбу». Сидон был взят и разрушен ассирийскими войсками. Ассирийцами в этом городе была захвачена богатая добыча. Очевидно, Сидон стоял во главе коалиции сирийских княжеств. Захватив Сидон, царь покорил всю Сирию и переселил мятежное население в новый, специально построенный город. Укрепив свою власть над аравийскими племенами, Асархаддон завоевал Египет, нанеся несколько поражений египетским и эфиопским войскам Тахарки. В своей надписи Асархаддон описывает, как он в течение половины дня захватил Мемфис, разрушив, опустошив и разграбив древнейшую столицу великого Египетского царства, «вырвав корень Эфиопии из Египта». Весьма возможно, что Асархаддон пытался опереться на поддержку египетского населения, изображая свой завоевательный поход как освобождение Египта от эфиопского ига. На севере и на востоке Асархаддон продолжал борьбу с соседними племенами Закавказья и Ирана. В надписях Асархаддона упоминаются племена киммерийцев, скифов и мидян, с которыми ассирийцы сталкивались и раньше, но которые теперь постепенно становятся реальной угрозой для Ассирии.
Ашшурбанипал, последний значительный царь Ассирийской державы, в течение своего царствования с большим трудом поддерживал единство и военно-политическое могущество громадного государства, поглотившего почти все страны древневосточного мира от западных границ Ирана на востоке до Средиземного моря на западе, от Закавказья на севере до Эфиопии на юге. Народы, покорённые ассирийцами, не только продолжали борьбу со своими поработителями, но даже организовывали союзы для борьбы с Ассирией. Далёкие и труднодоступные области приморской Халдеи с её труднопроходимыми болотами были прекрасным убежищем для вавилонских мятежников, которых всегда поддерживали эламские цари. Стремясь укрепить свою власть в Вавилоне, Ашшурбанипал поставил вавилонским царём своего брата Шамашшумукина. Однако его ставленник примкнул к его врагам. «Вероломный брат» ассирийского царя «не сдержал присяги» и поднял восстание против Ассирии в Аккаде, Халдее, среди арамейцев, в Приморской стране, в Эламе, в Гутиуме и в других странах. Так, против Ассирии образовалась могущественная коалиция, к которой присоединился и Египет. Воспользовавшись голодом в Вавилонии и внутренними смутами в Эламе, Ашшурбанипал разгромил вавилонян и эламитов и в 647 г. взял Вавилон. Для того чтобы окончательно разбить эламские войска, Ашшурбанипал совершил два похода в эту далёкую горную страну и нанёс тяжёлый удар эламитам. «14 царских городов и бесчисленное количество мелких городов и двенадцать округов Элама — всё это я покорил, разрушил, опустошил, предал огню и сжёг». Ассирийские войска захватили и разграбили столицу Элама — Сузы. Ашшурбанипал с гордостью перечисляет имена всех эламских богов, статуи которых он захватил и доставил в Ассирию.
Значительно большие трудности возникли для Ассирии в Египте. Ведя борьбу с Эфиопией, Ашшурбанипал сделал попытку опереться на египетскую аристократию, в частности на полунезависимого правителя Саиса по имени Нехо. Несмотря на то что Ашшурбанипал поддерживал свою дипломатическую игру в Египте при помощи оружия, отправляя в Египет войска и совершая туда опустошительные походы, Псамтик, сын и преемник Нехо, пользуясь внутренними затруднениями Ассирии, отпал от Ассирии и образовал независимое Египетское государство. С большим трудом Ашшурбанипалу удалось сохранить свой контроль над Финикией и Сирией. Большое количество писем ассирийских чиновников, резидентов и разведчиков, адресованных непосредственно царю, в которых сообщаются самые разнообразные сведения политического и г экономического характера, свидетельствует и о происходивших в Сирии смутах и восстаниях. Но с особенным вниманием ассирийское правительство присматривалось к тому, что происходило в Урарту и в Эламе. Очевидно, Ассирия уже не могла больше надеяться лишь на силу своего оружия. При помощи тонкой дипломатии, постоянно лавируя между различными враждебными силами, Ассирия должна была сохранять свои огромные владения, разбивать враждебные коалиции и защищать свои границы от вторжения опасных противников.
Таковы были намечающиеся симптомы постепенного ослабления Ассирийского государства. Постоянную опасность для Ассирии представляли многочисленные кочевые племена, жившие к северу и к востоку от Ассирии, в частности киммерийцы, скифы (асгусаи), мидяне и персы, названия которых упоминаются в ассирийских надписях VII в. Ассирийским царям не удалось полностью подчинить себе Урарту и окончательно сокрушить Элам. Наконец, Вавилон всегда таил мечту о восстановлении своей независимости и своего древнего не только торгового, но и политического могущества. Таким образом, ассирийские цари, стремившиеся к мировому господству и образовавшие огромную державу, завоевали целый ряд стран, но не смогли полностью подавить сопротивление покорённых народов. Тонко разработанная система шпионажа способствовала тому, что в столицу Ассирии постоянно доставлялись самые различные сведения о том, что происходило на границах великого государства и в сопредельных странах. Известно, что ассирийскому царю сообщались сведения о приготовлениях к войне, о передвижениях войск, о заключении тайных союзов, о приёме и отправке послов, о заговорах и восстаниях, о постройке крепостей, о перебежчиках, об угоне скота, об урожае и прочих делах соседних государств.
Ассирийская держава, несмотря на свои огромные размеры, была колоссом, стоявшим на глиняных ногах. Отдельные части этого громадного государства не были прочно связаны между собой экономически. Всё это огромное здание, построенное при помощи кровавых завоеваний, постоянного подавления покорённых народов и эксплуатации широких масс населения, не могло быть прочным и скоро рухнуло. Вскоре после смерти Ашшурбанипала (626 г. до п. э.) объединённые силы Мидии и Вавилона обрушились на Ассирию и разгромили ассирийскую армию. В 612 г. пала Ниневия. В 605 г. до н. э. рухнула вся Ассирийская держава под ударами своих врагов. В битве при Кархемыше последние ассирийские отряды были разбиты вавилонскими войсками.